Serviços públicos e o futuro de baixo carbono

Para conter os efeitos da mudança climática, a descarbonização é fundamental, e a chave do sucesso está na tendência de um setor de energia cada vez mais digitalizado e descentralizado. A tecnologia e a política energética desempenham um grande papel nessas tendências, mas as concessionárias também estão prontas para liderar essas mudanças? The Magazine pergunta ao autor e acadêmico líder em energia, o professor Benjamin Sovacool.

O setor de eletricidade está no meio de uma transição radical: de fontes fósseis para fontes renováveis, de sistemas nacionais controlados centralmente para uma multiplicidade de microrredes conectadas, mas autônomas, de papéis demarcados para participantes do mercado a consumidores - ou prossumidores - que armazenam e geram sua própria energia. Para entender essas mudanças, é necessário abraçar os conceitos básicos de várias disciplinas que incluem política, economia e comportamento do consumidor, juntamente com a forma como geramos, transmitimos e armazenamos nossa energia. Ao mesmo tempo, deve-se manter um olhar constante sobre as mudanças climáticas e a necessidade urgente de descarbonizar.

Felizmente, existem pessoas que apreciam este desafio, e um dos mais esclarecedores e incansáveis é o professor Benjamin Sovacool. Em seu escritório no Centro de Inovação e Demanda Energética da Universidade de Sussex, em um daqueles dias úmidos britânicos que fazem com que seja fácil para alguns esquecer que nosso mundo está esquentando, Sovacool lembra que o modelo de geração distribuída ou prosumidor de fato existe faz mais de um século e foi usado por seu compatriota Thomas Edison, o maior inventor da América e fundador da primeira empresa de eletricidade de propriedade de investidores. 

 

Então, o que causou a mudança de prossumidores descentralizados para utilitários centralizados e o que está fazendo com que isso volte a acontecer? Uma resposta é política e regulamentação, que impulsionou a centralização no passado e pode ajudar a impulsionar a descarbonização agora, mas a tecnologia também desempenha um grande papel. As tecnologias que estão ajudando a transição do setor de energia para fontes renováveis também coincidem com os sistemas de energia descentralizados. “Mas as grandes empresas de serviços públicos”, diz Sovacool, “não compreenderam totalmente as oportunidades da transição energética”.

As empresas podem impulsionar a descarbonização com pensamento progressivo.
Benjamin Sovacool, Professor de Política Energética, Universidade de Sussex

A oportunidade bate à porta: concessionárias e a transição energética

Muitas concessionárias ainda estão aplicando o modelo de negócios tradicional que assume consumidores passivos, ao invés de apreciá-los como “agentes potencialmente ativos, gerando energia ou fornecendo serviços auxiliares, mais como parceiros”. Os clientes, motivados por preocupações ambientais e econômicas, estão assumindo um compromisso mais ativo com a energia, levando a menos consumo de energia pago, mas também a uma necessidade de maior gestão de energia, inovações no armazenamento de eletricidade e balanceamento de carga nas redes de distribuição. Todas essas são oportunidades que podem levar as concessionárias a novos fluxos de receita por meio de plataformas baseadas em dados e modelos de negócios. 

 

As concessionárias também têm a ganhar investindo mais em pesquisa e desenvolvimento. “Para concessionárias de serviços públicos nos Estados Unidos, a intensidade de pesquisa e desenvolvimento é de cerca de 0,3%”, diz Sovacool, em comparação com uma média de todos os setores mais próxima de dez vezes essa proporção. “As concessionárias de eletricidade gastam menos em pesquisa e desenvolvimento do que as indústrias de ração, sorvete, perfume e moda - mas a inovação é crítica para as concessionárias”. Isso é especialmente verdadeiro em uma era de energia que está sendo revolucionada pela digitalização, que está abrindo novas oportunidades para gerenciamento de rede mais eficiente, manutenção preditiva e ativos com recursos de autocura.

 

Finalmente, as concessionárias também podem se beneficiar ao mudar de reativas para pró-ativas. “Em vez de esperar por coisas como preços de carbono ou regulamentações nacionais para impulsionar a descarbonização”, diz Sovacool, “as empresas podem impulsionar a descarbonização com pensamento progressivo. Um grande exemplo é a Autoridade Federal do Vale do Tennessee, que vem substituindo ativamente a energia elétrica a carvão com uma mistura de energias renováveis e eficiência energética”. Ser proativo significa que as concessionárias podem não apenas fortalecer sua imagem pública, mas também se concentrar em novas formas de geração de energia, transmissão e distribuição mais eficientes e o benefício de setores de acoplamento como mobilidade à eletricidade.

Iluminação em uma garrafa: As concessionárias podem tomar a dianteira?

Apesar da predominância de modelos tradicionais, mudanças estão acontecendo. Em junho, o novo presidente da associação de concessionárias Eurelectric, o presidente-executivo da Enel, Francesco Starace, declarou em seu "Manifesto da Presidência": “Este é o momento certo para arregaçar as mangas e liderar a transição para uma economia de baixo carbono.” E os governos europeus apóiam essa mudança. Em abril, Kristian Ruby, secretário-geral da Eurelectric, anunciou que “26 dos 28 estados membros [da UE] declararam que não vão investir em novas usinas a carvão depois de 2020. A história julgará a mensagem que estamos passando”. 

 

Além disso, Sovacool lista locais onde os prosumidores movidos a combustíveis renováveis estão aumentando - no norte da Europa e no estado de Nova York, por exemplo, e é o momento certo para as concessionárias liderarem iniciativas de prosumidores em grande escala e investirem na atualização da infraestrutura de suas redes. De acordo com Sovacool, “as redes centenárias com seus clientes cativos e custos irrecuperáveis muitas vezes parecem atuar como obstáculos à inovação”. No entanto, Sovacool simpatiza com o conservadorismo das concessionárias. Os sistemas centralizados, afirma ele, oferecem muitos benefícios que consideramos naturais. Eles evitam a duplicação de investimentos e cobranças de taxas, e lidam com mandatos concorrentes desafiadores: Nenhuma suspensão da disponibilidade do sistema é aceitável, as taxas de retorno financeiro são frequentemente reguladas ao mínimo e é muito difícil desconectar um cliente inadimplente. 

 “A eletricidade é complexa”, diz ele, “diferente de qualquer outra commodity. A oferta deve corresponder exatamente à demanda, o que pode fornecer energia assimétrica a pequenos participantes adicionais do mercado que podem interromper a rede, como foi visto com os apagões da Califórnia de 2000 a 2001. O armazenamento é difícil: A eletricidade também é difícil de ver, medir, diferenciar - todos os quilowatts-hora são funcionalmente iguais”. A Academia Nacional de Engenheiros dos Estados Unidos parece concordar com a escala do desafio que representa o gerenciamento de um sistema elétrico, julgando a rede elétrica a melhor invenção do século 20, superando vacinas, aviões e banheiros. “Nós esquecemos”, conclui Sovacool, “como é difícil criar raios engarrafados e enviá-los para todas as casas”.

O ato de equilíbrio: política energética e liderança

É aqui que os reguladores e legisladores entram em cena. No artigo de Sovacool “Tornar-se completamente renovável: É possível (Ou mesmo desejável)?”, escrito com Charmaine Watts e publicado no The Electricity Journal em 2009, ele lista sete recomendações de políticas que permitiriam uma grande mudança para um setor de energia renovável. Essas recomendações incluem a promoção da eficiência energética, a eliminação de subsídios para combustíveis indesejáveis, a padronização de sistemas de energia renovável, bem como o uso de tarifas feed-in, interconexão de rede, planejamento e licenciamento simplificados e distribuição de informações para investidores e clientes sobre o mais recente em tecnologia e regulamentos de energia. “Não há razões técnicas sólidas para que as usinas de energia renováveis existentes não possam substituir todas as unidades convencionais”, escreve Sovacool. “Um setor de energia renovável é viável com a configuração correta de apoio e liderança política”.

Este é o momento certo para arregaçar as mangas e liderar a transição para uma economia de baixo carbono.
Keith Cronkhite, vice-presidente sênior, Desenvolvimento de negócios e planejamento estratégico, NB Power

Portanto, a resposta para o quanto as concessionárias podem razoavelmente atingir o objetivo envolverá equilíbrio. Primeiro e mais importante: A descarbonização é urgente. No final de 2016, cerca de um quarto da eletricidade era proveniente de fontes renováveis, mas era principalmente hidrelétrica, que não pode se expandir significativamente, e não há garantias de que as energias renováveis estão crescendo rápido o suficiente neste momento para mitigar as mudanças climáticas. Mas, como Sovacool aponta, no entanto, experiências na Espanha, Ontário (Canadá) e Dinamarca mostraram que a geração renovável deve ser limitada porque superou as expectativas e desestabilizou a saúde financeira do sistema elétrico. 

 

A transição não é necessariamente uma má notícia para as concessionárias. Por exemplo, encorajar a geração distribuída pode reduzir a necessidade de uma concessionária investir em infraestrutura. Ian McLeod, ex-presidente-executivo da concessionária australiana Ergon, diz que de 2010 a 2015 o maior uso de células fotovoltaicas de telhado e tecnologias inteligentes permitiu que sua empresa adiasse ou evitasse investimentos de US $ 664 milhões. “Portanto, a geração distribuída ou recursos de energia distribuída para Ergon estão nos ajudando a adiar os investimentos tradicionais.”

 

As concessionárias ainda são de vital importância e continuarão a dominar o setor elétrico por décadas. Como Adnan Amin, Diretor Geral da Agência Internacional de Energia Renovável, enfatizou na recente  European Utility Week 2017: “A liderança das concessionárias é crítica para uma transição energética acessível que alcance os consumidores e atenda ao potencial renovável”. A liberalização do mercado oferece às concessionárias um poderoso incentivo para inovar, mesmo que a princípio vá contra seu conservadorismo natural. “Esperemos que a urtiga seja agarrada”, diz o otimista Professor Sovacool.

 

Daniel Whitaker é um jornalista independente sediado em Londres.

Créditos das imagens: Siemens AG

 

Sovacool é o Diretor do Centro Dinamarquês de Tecnologia de Energia no Departamento de Tecnologia e Desenvolvimento de Negócios da Universidade de Aarhus e Professor de Política Energética na Universidade de Sussex, onde dirige o Centro de Inovação e Demanda de Energia, e o Grupo de Energia Sussex . Ele é autor e editor de vários livros sobre política energética e mudança climática, incluindo The Political Economy of Climate Change Adaptation e Fact and Fiction in Global Energy Policy: Fifteen Contentious Questions.

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